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Kiwis in want of authorized help stung by curiosity that outstrips mortgage charges

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Einige der ärmsten Bürger Neuseelands haben jetzt einen Anteil von 177 Millionen Dollar an Rechtsschulden – und die Regierung verlangt von ihnen 5 Prozent Zinsen. In dieser Geschichte aus der Serie „Is This Justice“ trifft Farah Hancock einen Mann, der mit einem Vorbehalt der Regierung wegen seines Hauses endete.

Anwältin Frances Joychild QC sagt, die Regierung schreibe nur selten Prozesskostenhilfeschulden ab: “Die Person muss hundearm sein, nur um in einer Notunterkunft ohne nichts zu leben, um sie abgeschrieben zu bekommen.”
Foto: RNZ / Vinay Ranchhod

Aus eigener Tasche, ohne Arbeit und mit einem Vorbehalt, der über dem Haus der Familie hing, fühlte Brandon*, dass seine Möglichkeiten begrenzt waren.

„Wir waren irgendwie gefangen“, sagt er.

Ein Rechtsstreit über unbezahlte Löhne zog sich über Jahre hin, und während er sich hinzog, wurden Brandons Schulden für juristische Dienstleistungen immer größer.

Das Weggehen von dem Fall hätte ihn in die Tasche geschlagen. Er würde nicht nur die ihm geschuldeten Löhne nie sehen, er wäre auch mit Tausenden von Dollar gesetzlicher Schulden aufgebürdet worden.

Was einige überraschen mag, ist, dass der größte Teil von Brandons Schulden für Prozesskostenhilfe bestimmt war. Der neuseeländische Rechtshilfedienst soll Menschen mit „unzureichenden Mitteln“ den Zugang zur Justiz sichern, doch in etwa 65 Prozent der Zivilsachen handelt es sich um einen Kredit, nicht um eine kostenlose Rechtsvertretung.

Kritiker des Systems sagen, Menschen mit Schulden zu satteln, schrecke Menschen davon ab, Gerechtigkeit zu suchen.

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Brandon sagt, er sei ein “Joe Average”, der von einem Arbeitgeber übers Ohr gehauen wurde. Er versuchte zunächst, sein Geld zurückzubekommen, indem er einen Anwalt engagierte, der ihm bei einem Verfahren der Arbeitsverwaltung half. Er bezahlte den Anwalt mit 10.000 Dollar, die er meist von Familienmitgliedern geliehen hatte.

Er war erfolgreich und die Employment Relations Authority sagte, Brandons ehemaliger Arbeitgeber schulde ihm einen erheblichen Betrag an unbezahlten Löhnen und Entschädigungen.

“Da hat der Spaß so ziemlich angefangen”, sagt Brandon mit einem müden Lachen.

Der Arbeitgeber hat nicht gezahlt und die Arbeitsverwaltung ist nicht befugt, die Zahlung durchzusetzen. Um das ihm geschuldete Geld zu bekommen und das Geld, das er sich von seiner Familie geliehen hatte, zurückzuzahlen, musste Brandon vor Gericht gehen und brauchte einen Anwalt.

Der durchschnittliche Stundensatz für einen Anwalt betrug 292,70 US-Dollar und das war für Brandon unerreichbar, also beantragte er Prozesskostenhilfe.

Um Anspruch auf Prozesskostenhilfe zu haben, müssen Antragsteller nachweisen, dass sie sich keinen Anwalt leisten können. Dazu gehört die Deklaration aller Formen von Einkommen, Ersparnissen und Vermögen.

“Sie müssen so ziemlich den Wert von allem kennen und wenn das alles erledigt ist, machen sie eine Einschränkung [legal aid call this a charge] über dein Eigentum”, sagt Brandon. “Du fühlst dich irgendwie wie ein Krimineller, bevor du anfängst.”

Prozesskostenhilfe kann regelmäßig zurückgezahlt werden, kann aus Abfindungsgeldern entnommen werden oder wenn jemand einen Vermögenswert wie sein Haus oder Auto verkauft. Der Rechtshilfebeauftragte kann den staatlichen Sektor, Dritte oder Banken anweisen, Abzüge vorzunehmen, um sein Geld zurückzubekommen.

Im Gegensatz zu Studiendarlehen, die zinslos sind, es sei denn, ein Empfänger zieht ins Ausland, werden die Schulden für Prozesskostenhilfe sechs Monate nach Abschluss des Verfahrens verzinst. Der Zinssatz liegt mit 5 Prozent pro Jahr über den aktuellen dreijährigen Festzinsen für Wohnungsbaudarlehen der vier größten Banken Neuseelands.

“Wenn wir gewusst hätten, was passieren würde, hätten wir im Nachhinein nie weitergemacht”, sagt Brandon.

Der Fall zog sich über ein halbes Jahrzehnt hin, und im Laufe der Jahre diskutierten er und seine Frau, ob sich der anhaltende Stress und die Kosten des Falles lohnen.

“Selbst wenn wir angehalten hätten und wir 10.000 Dollar auf der Strecke hätten, hätten wir immer noch die 10.000 Dollar finden müssen, um sie zurückzuzahlen. Andernfalls lag der Vorbehalt über unserem Grundstück. Es gab einen Punkt, an dem es kein Zurück mehr gab.”

Er wusste, dass seine Rechnung im Laufe der Jahre gewachsen war, aber als sie zusammengezählt wurde, war er schockiert.

“Dreiundzwanzigtausend haben uns absolut umgehauen”, sagt er.

Neuseelands Schuldengesetz für Prozesskostenhilfe

Menschen können einen Antrag auf Abschreibung ihrer Prozesskostenhilfe stellen, aber die Anwältin Frances Joychild QC sagt, dass dies ihrer Erfahrung nach selten ist.

“Die Person muss hundearm sein, nur um in einer Notunterkunft mit nichts zu leben, um es abgeschrieben zu bekommen.”

Sie hat zahlreiche Menschen durch das Prozesskostenhilfesystem vertreten und sagt ihrer Erfahrung nach, dass die meisten Menschen einen Teil ihrer Schulden zurückzahlen müssen.

“Es ist so strafbar und hart, dass Prozesskostenhilfe jetzt ein Darlehen ist”, sagt sie. “Sie sind ziemlich brutal. Sobald der Fall abgeschlossen ist, nehmen sie dir wöchentlich Geld ab. Ich habe Leute gesehen, die am Ende die nächsten drei Jahre ihres Lebens Prozesskostenhilfe zahlen müssen, sowie” andere Schulden.”

Neuseelands Schulden für Rechtshilfe belaufen sich derzeit auf 177 Millionen US-Dollar, wobei 70.605 Schulden geschuldet sind – gegenüber einem Höchststand von 106.471 Schulden im Geschäftsjahr 2020/2021. Jedes Jahr kommen etwa 30 bis 35 Millionen US-Dollar an neuen Schulden hinzu.

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Foto: RNZ / Vinay Ranchhod

Im Jahresbericht 2019/2020 des Justizministeriums wurden 46,6 Mio. Mehr als 16,9 Millionen US-Dollar davon waren „gesichert“, was bedeutet, dass das Ministerium eine Gebühr für ein Haus, ein Auto oder einen anderen Wertgegenstand erhoben hat.

In ganz Neuseeland waren im Geschäftsjahr 2020/2021 insgesamt 1251 Häuser, Gebäude oder Grundstücke mit Prozesskostenhilfegebühren belegt. Es wurden keine Gebühren über Fahrzeuge oder Boote erhoben.

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Foto: RNZ/Vinay Ranchhod Während es wichtig sei, die Unabhängigkeit der Justiz zu wahren, sagte die Mitbegründerin der Defense Lawyers Association, Elizabeth Hall, es gebe derzeit keine Möglichkeit zu wissen, ob ein Richter einen guten Job mache. “Richter hüten ihre Unabhängigkeit vehement, wie sie es sollten, aber es gibt nur sehr wenige 360-Grad-Feedb

Kommt es nicht zu Rückzahlungen, können die Schulden an ein Inkassobüro weitergegeben werden. Zahl und Wert der Schulden in den Händen der Inkassounternehmen erreichten im Geschäftsjahr 2014/15 mit mehr als 1300 Schulden im Gesamtwert von 3,9 Mio. USD ihren Höhepunkt.

Seit April 2018 werden keine Forderungen an Inkassounternehmen abgetreten. Dies ist nach Angaben des Ministeriums auf eine Änderung der Betriebspolitik zurückzuführen.

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Joychild hat festgestellt, dass die Angst, ein Haus in Rechnung zu stellen oder eine Schuld zu bedienen, die sie sich nicht leisten können, einige Menschen davon abhält, Rechtsbeistand in Anspruch zu nehmen, selbst wenn sie Anspruch darauf haben.

Ihre Erfahrungen spiegeln wider, was Bridgette Toy-Cronin von der University of Otago gehört hat, als sie nach Gründen suchte, warum Menschen sich vor Gericht selbst vertreten.

Ein Familienanwalt sagte ihr, dass “die Leute sich Sorgen machen, dass sie ihre Häuser mit Vorbehalten belegen”. Sie sehen die Entscheidung, ob Prozesskostenhilfe beantragt wird oder nicht, als Berechnung zwischen “los[ing] Ihr Haus, um Ihre Kinder zurückzubekommen, oder … behalten[ing] dein Haus und nicht bekommen[ting] deine Kinder zurück”.

Toy-Cronin sagt, dass einige Leute, die sie während ihrer Recherche interviewt hat, sich dafür entschieden haben, sich selbst zu vertreten, weil “sie sich das Risiko nicht leisten konnten, solche Schulden zu haben”.

Natürlich sind es nicht nur die Schulden, sondern auch die Zinsen. Warum sollten Personen, die als “unzureichende Mittel” gelten, Zinsen in Rechnung gestellt werden?

Zinsen wurden 2013 eingeführt und fügten jedes Jahr Millionen zur Schuldenrechnung für Prozesskostenhilfe hinzu.

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In einem Q&A-Dokument sagte die Regierung, sie führe Zinsen ein, zum Teil, um Antragsteller „sorgfältig abzuwägen“, ob sie einen Fall weiterverfolgen sollen, und um sicherzustellen, dass die Regierung das von ihr geliehene Geld zurückerhalten kann: „Die Erhebung von Zinsen auf Prozesskostenhilfeschulden wird entmutigen die Praxis von Personen mit Rechtsbeistand, die auf einem großen Kapitalvermögen sitzen und ihre Schulden nicht zurückzahlen, bis dieses Vermögen verkauft ist.”

Dieser Zinssatz entspricht dem Eigenkapitalzinssatz der Regierung, der die Kosten widerspiegelt, die der Regierung entstehen, wenn sie das Geld nicht verwenden können. Seit der Einführung der Prozesskostenhilfe wurde sie auf 8 Prozent, 6 Prozent festgelegt und beträgt derzeit 5 Prozent.

Joychild sagt, es sei unverschämt, dass Leute so hohe Zinsen verlangen.

“Es ist eine Gesellschaft, die ihr Herz verloren hat.”

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Sue Moroney, Chief Executive von Community Law, sagt, dass die Unsicherheit über die Rückzahlung von Prozesskostenhilfe abschreckend ist.

Der hohe Zinssatz für Prozesskostenhilfe-Darlehen fügte “Beleidigung zum Schaden” hinzu, sagt sie. “Menschen, die sich in wirklich schwierigen Situationen befinden, oft unverschuldet dafür Zinsen zu berechnen, ist aus unserer Sicht einfach falsch.”

Die Organisation sprach das Thema mit dem früheren Justizminister Andrew Little an, der sagte, er werde sich bei der Abschaffung der Zinsbelastung beraten lassen.

“Es ist immer noch nicht eingetreten”, sagt Moroney.

Der derzeitige Justizminister Kris Faafoi sagt, dass dies bei einer Überprüfung des Rechtshilfesystems im Jahr 2018 aufgeworfen wurde und noch immer von Beamten geprüft wird, aber erhebliche zusätzliche Mittel erforderlich sind.

“In letzter Zeit musste die Regierung Ausgaben für die Reaktion Neuseelands auf Covid-19 priorisieren.”

Er sagt, dass die Finanzierung künftigen Budgetverfahren unterliegt.

Moroney glaubt, dass Änderungen über die Zinssätze hinausgehen könnten.

„Das Mindeste, was die Regierung unserer Meinung nach tun sollte, ist, die Möglichkeit der Verzinsung dieser Kredite zu streichen.

Labopur-Abgeordnete, Sue Moroney.

Sue Moroney
Foto: RNZ / Alexander Robertson

Ein Prozesskostenhilfedarlehen trifft Sie nicht nur in die Tasche, sondern kann Sie auch in Zukunft betreffen. Wenn Sie ausstehende Prozesskostenhilfeschulden haben, können Sie möglicherweise keine weitere Prozesskostenhilfe erhalten.

In Fällen, in denen keine Einigung zu erwarten ist, ist der Höchstbetrag, den eine Person zurückzahlen muss, begrenzt und vom Einkommen abhängig. Der höchste Betrag beträgt 10.000 US-Dollar, muss jedoch von einer einzelnen Person gezahlt werden, die mehr als 26.029 US-Dollar pro Jahr verdient – ​​das sind mehr als 15.000 US-Dollar unter dem Vollzeit-Mindestlohn.

Schulden können erlassen werden, wenn die Rückzahlung des Darlehens für den Schuldner voraussichtlich eine ernsthafte Härte darstellen wird, wenn die Aufhebung “gerecht und gerecht” ist oder wenn die Kosten für die Beitreibung der Forderung den Wert der Schuld übersteigen.

Im letzten Geschäftsjahr wurden knapp 12.000 Schulden abgeschrieben.

Die Zahl der erlassenen Schulden wurde zuvor als Zeichen eines zu strengen Systems hervorgehoben.

Im Jahr 2015 berichtete der New Zealand Herald, dass Jacinda Ardern, die damalige Justizsprecherin von Labour, mehr als 10.000 Schulden erlassen hat: „Das Ministerium akzeptiert, dass es Menschen gibt, die Prozesskostenhilfe erhalten und denen gesagt wird, dass sie zahlen müssen. die sich dann später in einer finanziellen Situation befinden, in der sie nicht mehr dazu in der Lage sind. Es sieht so aus, als könnten wir nicht nur erheblichen Stress abbauen, den Zugang zur Justiz verbessern, wir könnten auch eine Menge unnötiger Verwaltung abbauen.”

Moroney ist der Meinung, dass die Regierung das Kreditsystem für Prozesskostenhilfe überprüfen sollte.

“Es scheint das Falsche für die Regierung zu sein, insbesondere dort, wo Menschen keinen Zugang zur Justiz haben.”

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Brandons Rechtsstreit mit seinem ehemaligen Arbeitgeber ist endlich vorbei und seine Rechnung für Prozesskostenhilfe wurde aus dem Geld bezahlt, das er als Vergleich erhalten hat – aber es hat einen kräftigen Teil davon genommen.

Er hat immer noch eine Gebühr für sein Haus und fragt sich, ob er die Anwaltskosten zahlen muss, damit es entfernt wird.

Sein Rat an Leute, die in Erwägung ziehen, Prozesskostenhilfe in Anspruch zu nehmen, ist, vorsichtig zu sein.

“Die Leute wollen es wirklich ernst nehmen mit dem Betrag, den sie tatsächlich bekommen, wenn sie den Fall gewinnen, denn wenn es sich über Jahre hinzieht, verdoppeln sich die Kosten.”

*Nicht sein richtiger Name.

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